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El arroz blanco estuvo a punto de matar a todos los nobles japoneses

9/03/18 | +Asia

En 1877, el emperador Meiji de Japón vio a su tía Chikako, comúnmente conocida como Princesa Kazu, morir a la edad de 31 años a causa de una extraña enfermedad, el kakke. Si sufría la típica enfermedad, sus piernas se habían hinchado y su forma de hablar se habría ralentizado. Más tarde, sufriría adormecimiento y parálisis de sus extremidades, para luego dar paso a espasmos repentinos y vómitos. Su muerte, finalmente, podría haber sido el resultado de un paro cardíaco debido a una insuficiencia cardíaca.

El propio emperador sufrió esta misma dolencia, de manera intermitente, durante toda su vida. Para intentar hallar una cura y no terminar como su tía, el emperador invirtió mucho dinero en buscar la causa y una cura. Para el emperador, su familia y las clases nobles de la época, era una enfermedad que estaba terminado con sus familiares. Lo curiosos de esta enfermedad es que solo afectaba a las familias o clases nobles. ¿Por qué?

Arroz

La enfermedad kakke es como denominaban en Japón a lo que hoy se conoce como beriberi. Realmente no es una enfermedad, sino un grupo de enfermedades causadas por la deficiencia de tiamina, también conocida como vitamina B1. El término beriberi proviene del cingalés (lengua indoeuropea hablada por los cingaleses) beri, que significa “no puedo”. Esto hace referencia a la fatiga y lentitud que muestran los enfermos de beriberi. Ataca principalmente al sistema nerviosos y cardiovascular.

Mientras que la mayoría de las enfermedades asolaban a los pobres, el kakke afectaba a los ricos y poderosos, especialmente a los habitantes de las ciudades. Este curioso hecho le dio al kakke otro nombre: “Edo wazurai”, el sufrimiento de Edo (Edo es el antiguo nombre de Tokio). Pero durante siglos, el culpable de kakke pasó desapercibido. Era el culpable era el fino y pulido arroz blanco. Y es que la enfermedad se hizo endémica en algunas regiones altamente dependientes del arroz, debido a su descascarillado (quitar la cáscara a las semillas). Es, precisamente en esta parte del arroz, en donde radican los principales depósitos de tiamina.

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El arroz blanco era un símbolo de riqueza y estatus social. Era muy caro, ya que descascarillarlo era un proceso muy laborioso: cascar, pulir y lavar. Los pobres comían arroz sin tratar, batata o cebada. Los ricos y clases nobles comían arroz blanco pulido, a menudo excluyendo otros alimentos, por lo que sufrían una falta de vitamina B1. Sin esta sustancia, los nobles enfermaban de kakke, y la causa de la enfermedad permaneció oculta durante muchos años. Sin embargo, muchos doctores de Edo investigaban la enfermedad. Un sospechosos común era la humedad.

Para Katsuki Gyuzan, un médico de principios del siglo XVIII, la ciudad de Edo era el problema. Se percató de que solo los samuráis que regresaban a sus residencias provinciales se curaban, por lo que creía que el problema estaba en la tierra y el agua de Edo. Como el arroz blanco altamente procesado estaba poco o nada disponible fuera de las grandes ciudades, abandonarlas era una especie de cura. Finalmente, aunque nunca se supo hasta muchos años después cuál era el motivo real, Takaki Kanehiro, un médico de la armada japonesa, descubrió que mezclando cebada en las raciones de los marineros estos no sufrían la enfermedad. Las vitaminas aún no se habían descubierto, y el debate sobre la verdadera causa del beriberi se prolongó durante décadas, pero por sus esfuerzos e investigaciones, fue nombrado miembro de la nobleza en 1905.

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