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Crean peces mutantes para extinguir especies animales

11/01/17 | +Asia

No siempre cuando hablamos de animales, hablamos sobre especies totalmente “naturales”. La ciencia y los animales han coincidido, en las últimas décadas, en extrañas y peculiares ocasiones. Por ejemplo, con la hazaña de unos estudiantes japoneses de secundaria que lograron incuban un pollo sin cáscara, o las intenciones de China de crear seres vivos en cadena, utilizando la primera gran fábrica de clonación masiva. Esta vez hablaremos de una especie que ha sido creada por el hombre con un único objetivo, erradicar otros animales.

La ciencia, en ocasiones, no es demasiado ética, y casos como el que hoy nos ocupa lo explican muy bien. Científicos niponas planean liberar en la naturaleza cientos o miles de peces, pero no unos cualquiera, sino ejemplares mutantes. Y no, esto no quiere decir que los peces cuando se enfadan se convierten en Hulk, sino que han sido creados en laboratorio con unas especificaciones exactas para modificar el entorno natural en el que serán soltados.

La idea, que por el momento no será realizada por problemas puramente relacionados con la ética, es crear peces para erradicar especies invasoras en una determinada zona, como un río o un lago. Muchas veces las especies invasoras se reproducen hasta tal punto en que, con el tiempo, terminan apoderándose de la fauna y del entorno natural. Con este proyecto, dichas especies ya no serían un problema para el medio al que no pertenecen.

Pez sol - U.S. Fish and Wildlife Service Northeast Region/Flickr
Pez sol – U.S. Fish and Wildlife Service Northeast Region/Flickr

¿Cómo lo hacen? La pregunta del millón, sin duda. Aunque parezca increíble, el avance de la ciencia permitiría crear peces modificados genéticamente para provocar que las hembras con las que engendren, sólo produzcan progenie femenina estéril. Aunque el proyecto es viable y requiere de un periodo de investigación previo -ya llevan trabajando en ello dos años-, el plan en sí podría ser ilegal bajo las leyes ambientales.

Investigadores de la Agencia de Investigación y Educación de Pesca de Japón, de la Universidad de Mie y otras instituciones, iniciaron el proyecto hace dos años y actualmente ya cuentan con grandes avances. Han conseguido crear ejemplares que dañan genéticamente los genomas de los Lepomis macrochirus (Pez sol) masculinos, responsables de producir huevas en las hembras.

Lo que hacen con estos peces es alterar la información genética modificando el ADN con enzimas, destruyendo la información necesaria para procrear o reemplazándola por genes más deseables por los científicos. Si la especie sólo puede procrear hembras estériles, con el tiempo la misma se extinguirá de la zona invadida, sin la necesidad de alterar demasiado el medio ambiente.

Pez sol - Chris Breeze/Flickr
Pez sol – Chris Breeze/Flickr

Obviamente el debate ético es preocupante, además de los posibles efectos secundarios que puedan causar estos miembros modificados genéticamente. Según los primeros estudios, si se logra soltar estos peces en una zona, suponiendo el 10% de la población masculina de ejemplares, la especie quedaría totalmente erradicada en unas pocas décadas. Esta especie en concreto, el Pez sol, es originaria de América del Norte, pero ha invadido lagos y ríos en Japón, devorando especies nativas más pequeñas.

Se estima que, en el Lago Biwako -Prefectura de Shiga-, actualmente existe una población de 1.240 toneladas de peces sol. El Biwako es el lago más grande del país del sol naciente. Si todo va según lo planeado, los investigadores podrán liberar peces genéticamente modificados en un estanque artificial y verificar la efectividad del método en el año 2019.

Imagen principal: Valerie Everett/Flickr

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